Que voir à Death Valley, guide complet

Death Valley : que voir dans la célèbre Vallée de la Mort en Californie ? Où est-il? Et surtout, les températures dans la Vallée de la Mort sont-elles vraiment si prohibitives ? Dans ce guide, vous trouverez un guide complet de cette extraordinaire réserve naturelle américaine, qui ne peut vraiment pas manquer à un itinéraire de voyage dans l’ouest des États-Unis. Plus précisément, je vais vous expliquer ce qu’il faut voir dans la journée, en partant de Las Vegas.

Vallée de la Mort, un incontournable

Visiter Death Valley en Californie est l’une de ces expériences de voyage à inclure dans une liste de voyage. L’un des lieux les plus emblématiques de l’ouest des États-Unis, qui offre à ceux qui le visitent (surtout pour la première fois, mais aussi dans une deuxième, troisième ou quatrième fois) des panoramas surréalistes et des sensations difficiles à vivre ailleurs (également à cause de les températures !). Surréaliste est précisément l’adjectif qui décrit le mieux Death Valley, à mon avis un incontournable de tout itinéraire de voyage dans l’ouest des États-Unis.

En effet, je vous conseille de consulter mon itinéraire routier aux USA.

J’ai visité Death Valley lors de mon premier voyage aux États-Unis, en suivant un itinéraire qui a traversé la Californie, l’Utah, l’Arizona et le Nevada. J’y suis arrivé dans la journée, au départ et au retour de Las Vegas, parcourant les quelque 200 kilomètres qui les séparent (cette option a tendance à être suivie par la grande majorité des voyageurs).

C’était en août, il faisait vraiment très chaud. Ce jour-là le thermomètre marquait 48°C mais je pense que la perception était bien plus élevée sous le soleil. Imaginez avoir cinquante sèche-cheveux pointés sur tout votre corps, en permanence. Visiter la Vallée de la Mort dans de telles conditions n’a pas été facile, surtout marcher et passer beaucoup de temps à l’extérieur. Malgré les températures, Death Valley offre une expérience de voyage vraiment unique.

Je ne suis jamais allé sur la lune, mais Death Valley m’a donné l’impression d’avoir atterri sur une autre planète !

Pourquoi s’appelle-t-elle Vallée de la Mort ?

Je vais commencer par une petite curiosité. Vous vous demandez pourquoi on l’appelle Death Valley ? Ce nom, très peu attrayant sur le papier, est le résultat d’un événement décidément tragique qui s’est produit au milieu du XIXe siècle. C’était l’époque de la ruée vers l’or. Un groupe de prospecteurs affamés, afin d’arriver le plus tôt possible en Californie, pensa bien traverser le désert, sans avoir la perception réelle de l’entreprise qu’ils étaient censés accomplir. L’un d’eux est mort, tandis que les autres ont été miraculeusement sauvés.

succession-de-la-vallee-de-la-mortIci je pose devant Zabriskie Point, avec presque 50°C

Parc national de la vallée de la mort

Le parc national de Death Valley est situé en Californie (bien qu’une très petite partie se situe à l’intérieur des frontières du Nevada), à environ 200 kilomètres de la ville de Las Vegas et 400 de Los Angeles. C’est une zone désertique située dans la même ceinture climatique que le désert de Mojave. A l’intérieur se trouve le point le plus bas des États-Unis (86 mètres sous le niveau de la mer). Death Valley est la plus grande zone protégée du pays, si l’on ne considère pas les parcs nationaux de l’Alaska (je suis ravi de pouvoir dire que je les ai visités aussi !).

Le parc doit son nom, finalement peu rassurant bien qu’il ait un impact émotionnel certain, aux conditions climatiques particulières. Ici a en effet été enregistrée la température la plus élevée jamais enregistrée aux États-Unis (56,7 °C en 1913). Le climat est particulièrement difficile pendant les mois d’été, si l’on considère que la température moyenne en cette saison est de 45°C pendant la journée.

Contrairement à ce que l’on pourrait penser, Death Valley abrite une grande communauté d’animaux, tels que des petits rongeurs, des reptiles, des serpents, des oiseaux et même des poissons du désert (qui résident dans le bassin de Furnace Creek).

Températures à Death Valley

Au-delà de ce qu’il faut voir dans Death Valley (j’y reviendrai sous peu), ce que vous devez savoir avant de vous y rendre, ce sont des informations pratiques. Commençons par l’aspect climatique, qui est ce qui nous inquiète le plus : quand partir à Death Valley ? L’été est la pire période, les températures sont très élevées et il est difficile de passer beaucoup de temps à l’extérieur, loin de la climatisation. Si vous n’avez pas d’autre choix (comme ce fut le cas pour moi) sachez que le meilleur moyen de se déplacer est en voiture, en se déplaçant d’un point d’intérêt à un autre.

Il y a quelques zones de camping dans Death Valley. Cette option, vous devrez évaluer attentivement, surtout en été. Il fait vraiment trop chaud pour penser à dormir dehors.

Le printemps est la saison la plus populaire. Saviez-vous que dans la Vallée de la Mort, certaines fleurs parviennent à survivre ?

Les mois de novembre et décembre ils constituent la période où Death Valley est la moins fréquentée. Vous aurez peut-être la chance d’admirer paysage légèrement saupoudré de neige, du moins sur les plus hauts sommets. Les nuits sont particulièrement froides mais en journée il est possible de partir en randonnée plus facilement.

route de la vallée de la mortLa longue route désolée pour rejoindre Death Valley depuis Las Vegas

À savoir avant de visiter Death Valley

Combien de temps faut-il pour visiter la Vallée de la Mort ? La plupart des voyageurs s’arrêtent dans le parc pour une journée, ce qui, on peut le dire, est suffisant pour voir les principaux lieux d’intérêt. Pour vous y rendre et vous déplacer, vous aurez besoin d’une voiture. Vous n’avez pas forcément besoin d’un véhicule 4X4 (indispensable cependant pour ceux qui ont l’intention d’affronter un tout-terrain vers le Tytus Canyon). Faites le plein d’essence avant de partir, il n’y a que deux stations-service dans tout le quartier, pas vraiment bon marché.

Apportez de l’eau, éventuellement au moins quelques litres par personne (je parraine toujours l’utilisation de bouteilles d’eau plutôt que l’achat compulsif de bouteilles en plastique. Aux États-Unis, ils vendent également de grandes bouteilles de 5 litres qui sont toujours en plastique mais réduisent la consommation ).

Organisez également pour les vêtements. Si vous avez l’intention de visiter la Vallée de la Mort en été, choisissez des vêtements clairs en tissus naturels. Lunettes de soleil, chapeau et crème solaire indispensables.

L’admission au parc national de Death Valley coûte 30 $ par véhicule et est valable 7 jours. En tant que parc national, il est éventuellement inclus dans le laissez-passer annuel, au coût de 80 $. Pour plus d’informations, vous pouvez visiter cette page.

Dormir et manger dans la Vallée de la Mort

Comme je l’ai dit au début du post, je n’ai pas dormi dans la Vallée de la Mort, mais il existe plusieurs solutions pour ceux qui veulent passer la nuit dans le parc. A commencer par les campings. Ils sont au nombre de neuf, situés dans différentes zones du parc, dont seulement quatre sont ouverts toute l’année. Les cinq autres ne sont accessibles que de la fin de l’automne au printemps, évidemment en raison des températures. Le seul où vous pouvez réserver à l’avance est celui situé à Furnace Creek, mais uniquement pendant les mois les plus froids.

Est-il possible de dormir dans la Vallée de la Mort en réservant dans un lodge ou un hôtel ? Il existe quatre solutions de ce type et elles sont ouvertes toute l’année. Deux sont situés dans la région de Furnace Creek (le luxueux The Oasis at Death Valley et le plus authentique The Ranch at Death Valley, où je me suis arrêté pour le déjeuner et une merveilleuse climatisation !). Les deux autres sont situés à Stovepipe Wells et dans la région de Panamint Springs.

Dans tous les cas, il est conseillé de réserver à l’avance. Tous les hôtels mentionnés ont des restaurants. J’ai eu un burrito au micro-ondes pour le déjeuner à la boutique de cadeaux The Ranch at Death Valley (comme d’habitude pour économiser de l’argent, mais ce n’était pas mal dans l’ensemble!).

Que voir dans la vallée de la mort

Pointe Zabriskie

Avez-vous vu le célèbre film de Michelangelo Antonioni ? Alors vous savez déjà de quoi je parle. Bien que, il faut le dire, aucun film ou photographie ne peut jamais préparer pleinement le spectacle surréaliste de ce point de vue. Certainement le plus célèbre de toute la Vallée de la Mort, situé dans la région de Furnace Creek, à quelques kilomètres du centre d’accueil.

Imaginez des montagnes et des collines dessinées avec une poche à douille par un chef pâtissier qualifié. C’est ce que vous pourrez plus ou moins voir à partir de ce point. La région n’est pas faite de crème fouettée mais de sédiments d’un ancien lac, qui s’est asséché il y a environ 5 millions d’années.

Vous pouvez laisser votre voiture sur le parking adjacent et vous promener. Zabriskie Point est peut-être l’un des endroits les plus intéressants de Death Valley, qui vaut vraiment le détour.

vallée de la Mort

Salines de Badwater

Après les vagues écumantes de Zabriskie Point, la deuxième image la plus représentative de Death Valley est très probablement l’immense désert de sel. Ce désert couvre le point le plus bas de la région, dont je me souviens qu’il est à 86 mètres sous le niveau de la mer. Dans ce cas également, nous nous trouvons devant un bassin d’un lac préhistorique.

Promenez-vous sur la passerelle en bois et profitez d’un silence absolu. Vous serez entouré d’un paysage dont vous pourrez à peine voir le début et la fin. Ceux qui ont l’occasion de visiter Death Valley en hiver pourront également observer quelques petites flaques d’eau disséminées ici et là, témoignant des pluies hivernales sporadiques.

vallée de la mort californieLa passerelle en bois pour admirer le bassin de Badwater

La vue de Dante

Déplaçons-nous à environ 40 kilomètres de Fournace Creek pour atteindre l’un des points de vue les plus suggestifs de Death Valley : Dante’s View. Le nom est en fait un hommage à Alighieri, en référence aux sept terrasses du Purgatoire.

De ce point de vue, vous pourrez admirer une vue splendide sur tout le bassin sud du parc, en particulier sur la dépression saline de Badwater. Dans ce cas également, vous pouvez vous garer à quelques mètres de l’observatoire.

Palette d’artiste

La vue la plus curieuse de Death Valley se trouve au point de vue Artist’s Palette, le long de l’incroyable Artist Drive, à partir de Badwater Road. A cet endroit précis, les Montagnes Noires prennent l’apparence d’une palette multicolore.

Cette variété de nuances est due à l’oxydation de divers types de métaux, dont le résultat sont des nuances allant du rouge, rose et jaune au vert et violet. Un aperçu d’une beauté incomparable.

palette vallée de la mortPalette d’artiste, où l’oxydation de différents métaux crée de belles couleurs

Appartement Mesquite

Vous y trouverez des dunes de sable avec un D majuscule. Il y en a beaucoup d’autres dans Death Valley, même plus haut que ceux-ci, mais les appartements de Mesquite sont les plus faciles à atteindre. La particularité de ces dunes est qu’il est impossible de les voir identiques, même après quelques heures. L’action du vent est inexorable et agit en permanence sur le profil des dunes.

Une visite est recommandée aux premières lueurs de l’aube, pour peut-être voir quelques petits rongeurs encore actifs, ou au coucher du soleil. A cet effet, il sera plus confortable de dormir à l’intérieur du parc.

Cratère d’Ubehebe

Situé à quelques kilomètres de Grapevine et également facilement visible depuis la route principale qui serpente à travers la Vallée de la Mort, le cratère d’Ubehebe est un autre lieu de grand intérêt à voir dans la Vallée de la Mort.

D’une largeur de 800 mètres et d’un peu plus de 180 mètres de profondeur, le cratère est le résultat d’une forte éruption volcanique survenue il y a environ 300 ans, donc relativement récente. Il y a un chemin qui longe le cratère que vous pouvez emprunter à pied en faisant toujours attention aux températures.

Randonnée dans la vallée de la mort

Comparé à d’autres parcs nationaux américains, Death Valley se prête moins à la randonnée, surtout en été. Les températures impossibles rendent même difficile de rester immobile et de regarder la vue, sans parler de marcher sous le soleil de plomb pendant plusieurs heures. Ce n’est pas possible, et vous le saurez dès que vous ouvrirez la portière de votre voiture.

La saison de randonnée s’étend normalement de novembre au printemps, sauf pour les plus hauts sommets, qui sont plus frais même en été. Dans tous les cas, apportez au moins deux litres d’eau avec vous par personne. Vous pouvez consulter la liste complète de tous les sentiers de randonnée de la Vallée de la Mort sur le site officiel du parc.

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